در حالت کلیتصفیه آببه سیستم‌ها و یا فرآیندهایی اطلاق می‌گردد که برای جداسازی ذرات و یا آلودگی‌ها از آب به کار گرفته می‌شوند. حتی سیستم‌هایی که به طور کامل آب را تصفیه نمی‌کنند نیز ممکن است مصداق این واژه باشند. در واقع به هر فرآیندی که هر مقدار ذرات معلق، گردوغبار، باکتری و یا کلر موجود در آب را حذف نماید نیز تصفیه کننده آب گفته می‌شود. به عبارتی هر سیستمی که شامل فیلتری از هر نوعی باشد، یک دستگاه تصفیه آب است. واژه تصفیه آب می‌تواند سیستم‌های کوچک مانند تصفیه آب خانگی تا ابعاد بزرگتر ماننددستگاه تصفیه آبصنعتی و حتی تصفیه خانه‌های آب شهری را در بر گیرد.